1 Şuban 2003 tarihinde Dünya’ya geri dönüş yolunda atmosfere girdikten kısa bir süre sonra düşen Columbia Uzay Mekiği hakkındaki detaylı rapor yayınlandı. NASA, 7 astronotun hayatını kaybettiği kaza hakkında yayınladığı raporda kazadan kurtuluş şansı olmadığını açıkladı.

Yayınlanan 400 sayfalık rapora göre, Kennedy Uzay İstasyonu’na doğru inişe geçen Columbia Uzay Mekiği, Teksas eyaleti üzerinde 20 kilometre yükseklikteyken parçalanmaya başladı. Kazanın sebebi mekiğin kanatlarından birinde var olan bir yalıtım köpüğünün kopmasından ötürü açılan bir delik olarak belirlendi.

Atmosfere giriş sırasında sürtünmeden dolayı ortaya çıkan yüksek sıcaklıktaki atmosfer gazlarının bir alev topu gibi kapladığı uzay mekiğinde can veren astronotlar, mekiğin bir hata olduğunu belirten alarm sistemine oldukça hızlı bir şekilde cevap verip otomatik pilotu devreden çıkarmaya çalıştılar ancak, mekiğin basıncının ivedi bir şekilde düşmesinden ötürü kontrolü sağlamaya fırsatları olmadı. Hızla düşen kabin basıncı astronotların bilinçlerini kaybetmelerine neden oldu.

Kokpitten arda kalan kontrol paneli parçalarında bulunan düğmelerin konumları dahil olmak üzere mekikten arta kalan tüm parçaları derinlemesine analiz eden NASA, kabin ekibinin kontrolü tekrar sağlamak için yapılabilecek her yolu denediğini belirtiyor.